海洋ごみの行方

世界記録スイマー、太平洋ごみベルトを泳ぐ

東京からサンフランシスコまで泳ぐ

ビート板なしで大西洋を泳ぎ切った超人がいます.フランス生まれのBen Lecomte氏です.大西洋を泳ぎ切ったのは1998年のこと.そんな世界記録スイマーである彼が,心を痛めていることがあるそうです.そう,海に浮かぶプラスチックごみです.

15歳の時から海を熱心に泳いでいるLecomte氏は,20年前と比べて海の状態が全然違うことを指摘しています(The Globe and Mail 2014).いつ泳いだって,そこら中に浮いているプラスチックに頻繁に出会うんだと.

そんな彼が,海洋ごみ問題の関心を高めるために,なんと太平洋を泳ぎ切るキャンペーンを計画中です.来年,東京から出発してサンフランシスコまでを5-6ヶ月かけて泳ぎ切る計画だとか.世界最長の水泳(The longest swim)という名前のキャンペーンです.

東京からサンフランシスコまで,およそ8850kmの超長旅(いや水泳)になりますが,彼が泳ぐ経路はまさに北太平洋環流の内側です.そう,そこには悪名高いグレートパシフィックごみパッチがあります.

太平洋ゴミベルト

グレートパシフィックごみパッチのイメージ.アジア地域から海流にのって流れたごみが北米西海岸の沖合いで高密度に集積する.

北太平洋をぐるりと時計まわりに一周する巨大な海流のループ(北太平洋環流)の内側に,ごみが集積して巨大なごみの集積所(パッチ)をつくります.

北太平洋には大きく2つのごみパッチがあります.ひとつは,アメリカ西海岸の沖合にあるグレートパシフィックごみパッチ(別名:東ごみパッチ(Eastern Garbage Patch)).もう1つは,日本の南方の沖合にある西ごみパッチ(Western Garbage Patch)です.

アメリカ西海岸から海に捨てられたプラスチックごみは,北太平洋環流にのって西に進み,黒潮にのって北上して,約2年間かけて日本の南側にあるグレートパシフィックごみパッチ(西ごみパッチ)にたどり着きます.

一方,中国,日本,東南アジアなどから入りこんだ海洋ごみは,たったの1年でアメリカ西海岸沖合いの東ごみパッチにたどり着きます.その理由は,北太平洋亜寒帯循環の流れが手伝って,東向きに流れる海流が速くなっているからです.

プラスチックごみのスープを泳ぐ

日本付近からごみを捨てたら最終的にどこに流れて溜まるかのシュミレーション.最後にサンフランシスコの沖合いに溜まっているのが分かる.Image credit: Plastic Draft (CC BY-NC-SA)

このシュミレーションをみると,日本・中国・東南アジア付近で捨てたごみが流されて,サンフランシスコの沖合いのグレートパシフィックごみパッチ(東ごみパッチ)で高濃度に溜まっているのがわかると思います.

日本列島の南側からアメリカ西海岸にかけて,ごみが帯状に集積している部分を太平洋ごみベルトといいます.

グレートパシフィックごみパッチのごみの量がとんでもないことになっている理由は,アジア(特に中国と東南アジア諸国)から海に入りこむプラスチックごみの量がすごいからです(Jambeck et al. 2015).

今回の旅の途中,Lecomte氏は泳ぎながら大量のごみに遭遇するのは必然です.場所によっては海を泳ぐというよりプラスチックごみのスープの中を泳ぐことになるでしょう.

マイクロプラスチック

Lecomte氏が太平洋を横断中に頻繁に出会うと予想される海洋ごみにはマイクロプラスチックも含まれます.マイクロプラスチックとは大きさが5 mm以下の非常に小さなプラスチックのかけらで,大きなプラスチックが劣化して微細化したものと,もともとサイズが小さいマイクロビーズなどが含まれます.

マイクロプラスチックには,製造時に添加された有害な化学物質や,海洋環境から吸着した汚染物質が含まれていることがあります.

そして食物網の底辺を構成する動物プランクトンなどの小さな動物に食べられて,さらに大きな動物に食べられ,食物連鎖の段階を上がっていきます.しかし生態系に与えるインパクトについてはまだまだ研究が始まったばかりです.

Lecomte氏は現在,太平洋を泳ぐための資金を集めている最中だそうです(The San Diego Union-Tribune 2017).1998年に大西洋を横断したときと同じように,おそらく今回も,1日に8時間泳ぎ,食事と睡眠は支援ボートの上でとることになるだろうとのことです(The Globe and Mail 2014).

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